MEDICINE
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¿Qué son los Probióticos?

Los probióticos son microorganismos inocuos que, una vez ingeridos, sobreviven en el tubo digestivo del consumidor donde regulan la microbiota intestinal y ejercen efectos beneficiosos para la salud. Son principalmente bacterias lácticas pertenecientes a los géneros Lactobacillus o Bifidobacterium que, en su mayoría, han sido aisladas a partir de deposiciones de individuos sanos. A estas bacterias se les realiza un proceso de selección, evaluando su capacidad de resistir al pH ácido del estómago y a las enzimas digestivas y sales biliares del intestino, y de adherir al mucus o a las células epiteliales intestinales, todas propiedades que favorecen su sobrevida y permanencia en el tubo digestivo.

¿Es lo mismo Probiótico y Prebiótico?

Los probióticos no son lo mismo que los prebióticos. Su diferencia radica en que los prebióticos son “componentes alimenticios no-vivos (principalmente fibras dietarias), cuyo consumo confiere un beneficio para la salud del huésped en asociación con la modulación de la microbiota”, en cambio los probióticos son organismos vivos.

En palabras simples, los prebióticos son "el alimento" para los probióticos que se encuentran en el sistema digestivo.

¿Cuáles son las funciones de los probióticos?

Estos microorganismos desarrollan funciones tales como actividades antioxidantes, anti-inflamatoria, inmunoestimulante, antitumoral, analgésica, antibacteriana, entre otros, que permiten a la cepa seleccionada modular funciones fisiológicas en el huésped y ejercer sus efectos saludables. Dichas propiedades son cepa-específicas, es decir, que una cepa determinada ejerce sólo algunas de todas las propiedades descritas. Es por esta razón que es importante la buena rotulación de los productos que contiene probióticos (con el nombre de la(s) cepa(s) presente(s), no solo el nombre de género y especies) de tal manera que tanto los profesionales de la salud como los consumidores puedan diferenciar entre los distintos productos disponibles en función de la cepa que contienen.

En Chile, 11 cepas probióticas están siendo comercializadas en alimentos actualmente, principalmente en productos lácteos y fórmulas y alimentos infantiles. Es importante que los consumidores se informen a través de sus médicos para que sepan qué cepa específica escoger a la hora de necesitar usar alguna.

Los Probióticos en el mercado

El mercado de los probióticos en el mundo está en plena expansión y presenta una de las mayores tasas de crecimiento dentro del mercado global de los “alimentos funcionales". El número de nuevos productos con probióticos aumenta cada año y, si bien el principal sector asociado al uso de probióticos sigue siendo el de los productos lácteos, los progresos de la microbiología y de la tecnología de alimentos (y en particular de los procesos de microencapsulación), están permitiendo la incorporación de estos microorganismos a productos tan variados como jugos, helados, cereales, y también mayonesa, chocolate y galletas.

1. Paola Cáceres R. et. al. Alimentos Probióticos en Chile: ¿Qué cepas y qué propiedades saludables? Rev Chil Nutr Vol. 37, Nº1, marzo 2010. Disponible en: http://www.scielo.cl/pdf/rchnut/v37n1/art10.pdf (381KB). Revisado el 29 de junio de 2017.

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